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Como estamos ouvindo o universo?

O velho ditado, é que no espaço ninguém pode ouvi-lo gritar. Mas, na realidade, o que você pode ou não pode ouvir no espaço é tudo uma questão de tecnologia.

O som é uma onda mecânica: Para propagá-lo, ele requer um material e não pode se espalhar pelo vácuo. E enquanto o espaço é muito vazio, não é exatamente um vácuo. O universo está cheio de partículas. Sim, existem grandes áreas de espaço com menos de meio protão por metro cúbico, mas os sistemas planetários e as nebulosas são mais densos e transmitem sons.

Esses sons não são audíveis dentro do alcance limitado do ouvido humano, mas podem ser medidos e convertidos em algo que todos nós podemos ouvir.

Entre os famosos (e um tanto aterrorizantes) sons do espaço, um ponto de honra pertence à gravação Voyager de ondas de plasma interestelar. A gravação é de 12 segundos de duração e incrivelmente significativa. Enviamos um objeto feito pelo homem, a Voyager 2, tão distante de nosso planeta que agora é capaz de detectar ondas de partículas no espaço interestelar.

Formação estelar

As ondas mecânicas desempenham um papel importante na formação estelar. O colapso do gás em uma estrela depende da velocidade do som. E até mesmo as estruturas bonitas vistas em restos de supernova têm uma conexão de som. O material que a estrela ejeta move-se a velocidades supersônicas e bate no meio interestelar, aquecendo-o até milhões de graus, formando eventualmente óculos como a Nebulosa do Caranguejo.

Os cientistas também gostam de fazer audíveis o que normalmente não é nessa forma. As ondas de rádio são um bom exemplo disto. Os cientistas tomam a frequência do sinal de rádio (de 300 GHz a 3kHz) e os convertem em sons (com frequência deslocada, de 20 kHz a 20 Hz). Assim, embora as ondas de rádio sejam apenas um tipo de luz, é mais eficaz ouvi-las como som do que ver um mapa de rádio de uma fonte. Você pode ouvir o som da rádio comunicação na Terra, para o relâmpago em Júpiter, e até mesmo a emissão de rádio de Saturno.

Benefícios

Mas não são apenas ondas de rádio. Qualquer tipo de onda pode ser convertida em som. Os físicos até transformaram o sinal de ondas gravitacionais detectadas no ano passado em um chirp agradável. E os sons não são apenas usados para a ciência – esses ruídos cósmicos são usados até mesmo para a arte. Queen Mary University está atualmente dirigindo uma competição de curta-metragem sobre sons espaciais.

Às vezes é por diversão e outras vezes porque é útil. Nós confiamos fortemente em nossa audição, e graças a milênios de música, somos bons com melodias e padrões. Ao ouvir, podemos pegar em algo que não é facilmente visto nos dados. E com a tecnologia certa, podemos ouvir a música do espaço-tempo em si.