Neandertais tinham cérebros maiores: Por que somos mais inteligentes?

Neandertais tinham cérebros maiores: Por que somos mais inteligentes?

Neandertais, primatas que tiveram cérebros maiores do que os seres humanos modernos, mas a questão é por que eles não eram mais inteligentes que nós?

Muitos de nós têm um pouco de DNA de Neandertais. Os seres humanos modernos de ascendência européia ou asiática herdaram entre 1 e 4 por cento de nossos genes deste hominídeo extinto há 30.000 anos. Nós coexistimos, e aparentemente mais do que coexistiu, com eles por tanto quanto 5.400 anos, mas então eles morreram, e nós permanecemos. Éramos duas espécies de hominídeos muito semelhantes, e é difícil identificar a vantagem que os Homo sapiens da época tinham sobre os Neandertais: os dois pareciam prosperar e crescer nossas populações durante a última era glacial, por exemplo. E os neandertais realmente tinham cérebros maiores do que os humanos modernos e parecem ter feito coisas muito “humanas”, como enterrar seus mortos, cozinhar e fazer ferramentas e ornamentos pessoais. Então qual era a diferença entre um Neandertal e um humano moderno da época? E nosso cérebro nos deu algum tipo de vantagem escondida?

Primeiro de tudo, embora um Homem-de-neandertal médio tivesse um cérebro maior que o do último ser humano com quem falou, provavelmente era comparável em tamanho ao cérebro do Homo sapiens da época.

Tamanho do corpo

“Nossos ancestrais tinham corpos maiores do que nós temos hoje, e precisavam de cérebros maiores para controlar e manter esses corpos”, diz o Dr. Eiluned Pearce, pesquisador do Departamento de Psicologia Experimental de Oxford e co-autor de um estudo de 2013 sobre cérebros neandertais publicado no Procedimentos da Royal Society B. “E os neandertais eram ainda de corpo maior do que os seres humanos modernos vivendo ao mesmo tempo, então é provável que eles precisariam de muito mais tecido neural para controlar seus músculos maiores”.

Em segundo lugar, não é apenas o tamanho do cérebro que importa aqui, mas a organização do cérebro. Neandertais tinham olhos muito grandes, o que nos permite inferir algumas coisas sobre seus cérebros:

Visão

“Existe uma relação simples entre o tamanho do globo ocular e o tamanho da área visual no cérebro de macacos e em seres humanos, é claro”, diz Pearce co-autor Dr. Robin Dunbar, professor de Psicologia Evolutiva em Oxford. “Das correlações sabidas nos macacos, nós podemos analisar de forma mais eficaz em relação ao quanto do cérebro de Neanderthal foi dedicado ao processamento visual.”

E faz sentido que os neandertais precisem de um impulso visual extra; Eles evoluíram em latitudes mais altas, onde há pouca luz solar durante os longos e escuros invernos. Pearce e Dunbar sugerem que viver em condições de pouca luz torna necessário que o cérebro de Neandertal seja dominado por um sistema de processamento visual enganado nas costas. Isso permitiu-lhes ver em condições de pouca luz – mas também tomou um monte de crânio imobiliário.

Neandertais

Esta ilustração baseada em varreduras científicas mostra a forma e o tamanho diferentes de crânios humanos (esquerdos) modernos e de neandertais.

Relações sociais

Os humanos modernos, por outro lado, colocam mais energia no crescimento da parte frontal de seus cérebros, onde ocorrem todos os complexos processos cognitivos sociais. Isto permitiu-lhes crescer suas redes sociais a um tamanho que um Neandertal pôde ter encontrado dificuldade de controlar. Assim, quando os problemas dos homens das cavernas erguiam suas feias cabeças – frias, fome, doenças – os humanos modernos poderiam não ter sido capazes de ver tão bem como seus homólogos de Neandertal, mas poderiam manter relações com um grupo maior de pessoas que poderiam ajudá-los em tempos de dificuldade.

Então, é possível que os neandertais morressem simplesmente porque não tinham as habilidades do povo para obter ajuda de seus botões quando precisavam, o que poderia ter diminuído gradualmente seu número.

“Teria sido uma questão de processamento social e cognição social para lidar com as complexidades das relações sociais humanas”, diz Dunbar. “Os neandertais teriam estado no extremo inferior da distribuição que encontramos em populações humanas normais”.

O que poderia ter sido, então, interagido com um Neandertal?

“Podemos encontrá-los um pouco sobre o lado lento, não sofisticado”, diz ele. “Provavelmente bastante semelhante a muitas pessoas que encontramos na vida cotidiana, na verdade.”