Descoberta de fósseis na Califórnia inclui mastodonte e floresta petrificada

Mastodontes, rinocerontes e até camelos, todos encontrados no grande estado da Califórnia.

Imagem ilustrativa

  • Um guarda florestal que trabalha para uma empresa de abastecimento de água de São Francisco descobre uma enorme floresta petrificada e seus antigos residentes.
  • A floresta data do Mioceno há 10 milhões de anos.
  • Os gigantes elefantes mastodontes, cavalos e rinocerontes viviam lá.

À medida que vivemos nossas vidas diárias, é fácil esquecer que os lugares em que nos encontramos nem sempre foram como são agora. Embora as pessoas que dirigem pela Rodovia 163 em Monument Valley, em Utah, possam ficar impressionadas com as imponentes rochas vermelhas, elas podem não pensar o verdadeiro significado delas. Mas, na verdade, é o fundo de um antigo oceano. Em alguns lugares, a história é simplesmente escondida pela passagem do tempo.

No verão de 2020, o Ranger Naturalista Greg Francek de repente percebeu que estava parado no meio de uma floresta inteira petrificada. Além disso, em uma análise mais profunda, ele descobriu os restos fossilizados de alguns de seus antigos habitantes. Assim, logo ficou claro que Francek encontrou um dos mais importantes sítios de fósseis perdidos na Califórnia.

Para proteger o local, os historiadores não revelaram sua localização. Dessa forma, o máximo conhecimento sobre a localização é algum lugar perto da base do sopé da Sierra Nevada.

Floresta petrificada

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Francek estava vasculhando a bacia hidrográfica do rio Mokelumne, a leste de São Francisco. Ele trabalha para o East Bay Municipal Utility District (EBMUD), que administrou as terras ao redor dos reservatórios Pardee e Camanche. Assim sendo, essas áreas fornecem água para 1,4 milhão de pessoas que vivem na East Bay de São Francisco por cerca de um século.

O olhar de Francek foi atraído por uma forma anômala na terra. Um exame mais atento revelou que era um pedaço de madeira fossilizada. “Olhei mais ao redor da área”, lembrou ele em um comunicado à EBMUD, “e encontrei uma segunda árvore. E então uma terceira e assim por diante. Depois de encontrar dezenas de árvores, percebi que o que estava olhando eram os restos de uma floresta petrificada.”

Algumas semanas depois, ele diz: “Eu localizei os primeiros fósseis de vertebrados. O que não compreendi na época foi o fato surpreendente de estar olhando os ossos de grandes bestas que vagaram por esta paisagem há milhões de anos.”

Diversidade dos fósseis

Diversidade

Percebendo que havia encontrado algo significativo, Francek entrou em contato com a EBMUD. Dessa maneira, contatou uma empresa de consultoria ambiental, que por sua vez contatou Russel Shapiro, da Chico State, professor de paleontologia e estratigrafia no Departamento de Ciências Geológicas e Ambientais. Logo, paleontólogos e geólogos invadiram o local, onde a escavação está em andamento.

Shapiro explica a emoção. “O que você espera encontrar é a ponta de uma presa. Não só temos a ponta, mas temos a coisa toda. E é simplesmente um lindo marfim. É alucinante.” Ele e seus alunos estão entre os que trabalham no sítio. Portanto, eles descrevem o processo no estado de Chico atual.

“Esta nova descoberta é altamente significativa tanto pelo grande volume quanto pela diversidade dos fósseis”, disse Shapiro ao EBMUD. “Esta foi uma conjuntura profunda na época em que os animais terrestres evoluíram à medida que as florestas se transformavam em pastagens.”

As grandes feras da floresta petrificada

Encontrou-se uma grande variedade de vestígios fossilizados na bacia hidrográfica. Existem os ancestrais dos elefantes: mastodontes e gomphotheres de quatro presas. (Os últimos fósseis de mastodontes descobertos na Califórnia foram encontrados em 1947 durante a construção de um oleoduto no condado de Contra Costa.)

Além disso, os pesquisadores também descobriram fósseis de camelos. E um enorme salmão de 180 kg com dentes pontiagudos. Adicione à lista antas, cavalos, tartarugas e até rinocerontes. Nenhum outro local comparável em diversidade jamais se revelou no Golden State. Assim, Shapiro descreve a história que os fósseis apresentam:

“Posso olhar para fora e imaginar um rolo de filme das terras mudando. Através das árvores, vejo um grupo de elefantes espiar enquanto outro passa. E então grandes cavalos entram.”

De acordo com a EBMUD, os especialistas esperam encontrar respostas para uma variedade de perguntas intrigantes à medida que o trabalho avança: “Por que todos esses fósseis estão neste local? Como eles morreram? O que aconteceu e quando?”

Como resultado, infelizmente, teremos que esperar. Levará anos para concluir o estudo do site.